Дослідники з прінстонського і вашингтонського університетів розробили систему візуалізації розміром з крупицю солі. Він побудований на так званій метаповерхні з 1,6 мільйонами циліндричних стовпів і може працювати точно так само, як сенсор камери. Кожна стійка діє як оптична антена, що приймає світло і формує оптичний хвильовий фронт, а потім, завдяки алгоритмам штучного інтелекту, високоякісне зображення створюється в повному кольорі.

Традиційні камери використовують складні пластикові та скляні лінзи, які направляють світло на датчик, який надсилає сигнали в електронному вигляді. Нове рішення спирається на метаповерхню, яка являє собою тонку плівку з окремими мініатюрними елементами, розробленими для заломлення світла в будь-якому бажаному напрямку.

Основне застосування цього нового типу камери в першу чергу медичне: роботи зможуть виконувати мінімально інвазивну ендоскопію для діагностики та лікування захворювань. Виготовлення метаповерхні засноване на нітриді кремнію, а це означає, що вони можуть бути швидко вироблені в масовому масштабі за нижчою ціною, ніж лінзи для звичайних камер.

Це перший раз, коли дослідники використовували дизайн, в якому оптична технологія знаходиться на передньому кінці, а нейронна обробка працює в бекенді. Експерти вважають, що цей прорив відкриє двері зовсім іншим способам створення пристроїв в майбутньому.